¿Estamos solos en el Universo? Cinco planetas que podrían albergar vida

Varios son los artefactos creados por el hombre que otean el Universo en busca de planetas fuera de nuestro Sistema Solar, con la esperanza de encontrar un mundo parecido al nuestro, en el que pueda existir algún tipo de vida, tal es el caso de Kepler (inactivo hoy día), así como de otros tantos.

La estrella Gliese 667 C tiene tres exoplanetas potencialmente habitables que la orbitan

La estrella Gliese 667 C tiene tres exoplanetas potencialmente habitables que la orbitan

En los últimos años ha crecido mucho el número de exoplanetas confirmados, y estamos muy cerca de llegar al número 1.000, pero entre todos ellos no son muchos los que reúnen las condiciones óptimas para albergar vida.

Lo primero que habría que definir es que condiciones son éstas, y es que lo que se busca es que se asemejen a las de la Tierra, pues por el momento es el único lugar en el que sabemos con certeza que es capaz de albergar vida, así que hemos comenzado a buscar una vida que sea similar a la que se da en nuestro planeta.

Por tanto, se buscan candidatos que tengan el tamaño aproximado de la Tierra, que sean rocosos y que se encuentren dentro de la zona habitable, es decir, ni muy lejos ni muy cerca de la estrella que orbitan, puesto que queremos que las temperaturas de éstos exoplanetas sean moderadas, y que el agua que pudiera contener pudiese estar en forma líquida.

De los 1.000 planetas confirmados hasta la fecha, sólo 63 tienen un tamaño similar a nuestro planeta, y de esos 63 tan sólo 5 se encuentran dentro de la zona de habitabilidad, lo que representa un escaso 0,5% del total descubiertos.

Éstos 5 planetas son: Gliese 667 Cf, Gliese 667 Ce, Gliese 667 Cc, HD 20794 d y Gliese 581 c (Los tres primeros orbitan la misma estrella).

Encontrar 5 candidatos entre 1.000 planetas confirmados puede parecer poco, pero si extrapolamos éstos datos a las dimensiones del Universo, el dato resulta más que alentador.

Si tenemos en cuenta que en nuestra galaxia existen unos 100.000 millones de estrellas, y suponiendo que en la mitad de ellas pueda haber al menos un planeta, estaríamos hablando ya de 50.000 millones de planetas. Si multiplicamos éste dato por el 0,5% nos da que unos 250 millones de planetas son potencialmente habitables.

Recreación de exotierras

Recreación de exotierras

Con que un 1% de ellos hubiera albergado vida en algún momento de su historia, estaríamos hablando ya de entre 2 y 3 millones de planetas que podrían haber tenido vida, una cifra nada despreciable, y más teniendo en cuenta de que los cálculos son únicamente de nuestra galaxia, y que en el Universo hay miles de millones de galaxias.

Las matemáticas nos hacen ser optimistas, y pensar que nosotros no debemos ser los únicos que habitamos en el amplio Universo, ya que con los cálculos anteriormente descritos estaríamos hablando de cientos de miles de millones de planetas potencialmente habitables o que podrían haber estado habitados en algún momento de la historia, aunque la realidad es que por el momento no hemos sido capaces de encontrar ningún tipo de vida más allá de nuestro planeta.

La tecnología va mejorando y cada vez parece que podemos estar más cerca del ansiado momento, esperemos que pronto podamos dar esa histórica noticia.

Fuente: http://www.antena3.com/cienciaxplora/astronomia/cinco-planetas-vida-extraterrestre_2013100100389.html

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HARPS cumple su primera década de vida estudiando exoplanetas

Tal día como hoy, hace ahora 10 años, el 1 de octubre de 2003 inició sus operaciones oficialmente el instrumento HARPS de la ESO, el buscador de exoplanetas más importante del mundo.

Ilustración artística de algunos de los sistemas exoplanetarios descubiertos y estudiados con HARPS

Ilustración artística de algunos de los sistemas exoplanetarios descubiertos y estudiados con HARPS

HARPS forma parte del telescopio de 3,6 metros situado en el Observatorio La Silla en Chile y, en su primera década de vida ha hecho grandes descubrimientos para la ciencia astronómica actual, buscando y caracterizando planetas existentes alrededor de otras estrellas.

Detectó el exoplaneta de menor masa medida a la fecha, desafió las teorías de formación de planetas, al encontrar exoplanetas orbitando en dirección opuesta a la rotación de su estrella anfitriona, captó la presencia de planetas en la zona habitable y descubrió cientos de nuevos mundos.

A HARPS debemos casi dos tercios de los exoplanetas, con masas inferiores a la de Neptuno, confirmados hoy día, y es que es el instrumento más preciso para su función, siendo capaz de encontrar planetas mediante la velocidad radial de las estrellas, es decir, calcula la rapidez con que un objeto se acerca o aleja, con una precisión que permite medir variaciones en la velocidad menos a los cuatro kilómetros por hora, lo que viene siendo la velocidad con que una persona camina.

Gracias a la precisión de HARPS, los astrónomos pueden calcular la separación entre el exoplaneta y su estrella, y determinar la cantidad de energía que recibe el planeta, lo que permite estimar su posible habitabilidad.

Fuente: http://www.cosmonoticias.org/harps-celebra-una-decada-de-busqueda-de-exoplanetas/

Descubre los 22 mundos más extraños del Universo

En el enlace de abajo podéis ver los 22 mundos más extraños que se conocen, desde el planeta más pequeño, más grande, o más ligero, hasta mundos oscuros como el carbón o convertidos en un gigantesco diamante.

También hay planetas desde los que se pueden observar tres soles, o que orbitan su estrella tan rápidamente que su año dura tan sólo 10 horas.

Enlace: http://www.space.com/159-strangest-alien-planets.html

Las exolunas parecen tener pocas posibilidades de albergar vida

Hasta ahora no se descartaba que las condiciones de habitabilidad que podrían darse en alguno de los planetas encontrados recientemente pudieran extenderse también a las lunas que los orbitan, pero un reciente estudio parece indicar que las posibilidades son muy remotas.

Recreación de una panorámica vista desde una luna extraterrestre

Recreación de una panorámica vista desde una luna extraterrestre

Entre todos los planetas que se han encontrado en los últimos meses, dentro de la zona de habitabilidad, ni muy lejos ni muy cerca de su estrella, donde la temperatura puede ser adecuada para tener agua en estado líquido, gracias a misiones como Kepler, se espera que alguno cumpla con las condiciones para la vida, y de ser así los expertos creían que también podrían albergar vida en sus satélites naturales, pero parece que por su tamaño éstos cuerpos celestes no pueden tener campos magnéticos suficientemente fuertes como para proteger la vida extraterrestre de la radiación cósmica.

La vida que conocemos necesita oxígeno que respirar y disponer de agua líquida, pero quizás es muy aventurado decir que sin éstos dos elementos un planeta, o una luna, no pueda albergar vida, ya que otros organismos podrían haberse adaptado a la radiación, al igual que algunos seres de nuestro mismo planeta, que son capaces de soportar exposiciones altas de radiación, como es el caso de los extremófilos, además no está aún demostrado que no puedan tener un campo magnético suficiente para protegerse de la radiación, o puede que la vida se encuentre en el subsuelo y no lo necesite.

La cuestión es que por el momento parecen estar convencidos de que las exolunas van a tener menos posibilidades de albergar vida que los planetas extraterrestres, aunque los estudios no han hecho más que comenzar, y tardaremos años en saber las posibilidades reales tanto de unos como de otros.

Fuente: http://www.europapress.es/ciencia/noticia-lunas-planetas-alienigenas-no-alcanzarian-acoger-vida-20130916143032.html

Kepler: El rastreador de planetas

En marzo se cumplieron cuatro años del lanzamiento de Kepler y le rendimos homenaje hablando sobre todo lo que ha descubierto en éste tiempo. Hoy Kepler ya no puede seguir rastreando más planetas, debido a que le han fallado dos de los cuatro giroscopios que posee y que le permitían la precisión que ha tenido durante su misión. En la actualidad Kepler está pendiente de que se le asigne otra función.

El pasado día 6 de marzo, se cumplió el cuarto aniversario del lanzamiento del satélite Kepler, de la NASA, fecha desde la que Kepler ha estado buscando y descubriendo planetas desde su órbita alrededor del Sol, con bastante éxito.

Su duración estimada se calculaba para finales de 2012, sin embargo, recientemente ha comenzado su versión extendida, que esperemos dure muchos años y siga descubriendo al mismo ritmo al que ha venido haciéndolo.

La sonda Kepler es bastante pequeña, con apenas 4,7 metros de alto por 2,7 metros de diámetro, y con un peso de 1.039 kilogramos, y su costo también modesto, unos 550 millones de dólares.

kepler

El objetivo de la misión Kepler era observar simultáneamente a más de 150.000 estrellas, analizando los brillos de éstas en intervalos de 30 minutos, para detectar posibles tránsitos de planetas, es decir, la bajada de brillo si un planeta pasa delante de una estrella.

El éxito de la misión Kepler ha sido tal que hace un tiempo la NASA tuvo que pedir al gran público que les ayudase a analizar la infinidad de datos que transmitía Kepler, e idearon una web llamada planethunters, en la que cualquier persona, sin necesidad de conocimientos astronómicos, puede analizar los brillos de las miles de estrellas que Kepler otea, fácilmente y desde su casa.

Para hacernos una idea de cuan importante ha sido la misión Kepler, decir que antes de su lanzamiento se conocían 337 planetas, y que a enero de 2013 ya vamos por 2.740 candidatos a planetas, de los cuales ya se han confirmado 115 nuevos, y 2.036 estrellas, además la cifra sigue aumentando.

keplerplanetas

Os dejamos el listado de candidatos a planetas y de los planetas confirmados.

Entre todos los posibles planetas y los que se han confirmado, los más interesantes son los que tienen un tamaño similar a la Tierra y están en la zona de habitabilidad, esa zona que permite una temperatura buena para que pudieran albergar vida, ni demasiado cerca ni demasiado lejos de la estrella a la que orbita, y en la que el agua podría encontrarse en estado líquido, condición esencial para la vida que conocemos.

KeplerSizes

Kepler nos ha permitido darnos cuenta de que planetas gemelos a la Tierra, o muy similares, pueden haber más de los que pensábamos, y más cerca de lo que hasta ahora hubiéramos imaginado, y quizás en alguno de ellos podamos encontrar vida en los próximos años.

Si tenemos en cuenta que en el 6% de las enanas rojas orbitan planetas del tamaño de la Tierra, y que hay unos 75.000 millones de éstas enanas rojas solamente en nuestra galaxia, lo extraño sería pensar que estamos solos en el Universo.

Organismos como el Instituto SETI, que desde hace años busca señales de vida extraterrestre en la infinidad del cosmos, podrán centrarse en los planetas que Kepler está descubriendo, con mayores posibilidades de éxito.

Pero Kepler no sólo ha descubierto exoplanetas, también ha encontrado sistemas multiplanetarios que se desconocían, planetas transitando a la vez la misma estrella, planetas que orbitan dos estrellas al mismo tiempo, etc. y lo mejor de todo es que estamos seguros de que todavía nos dará muchas sorpresas.

Buscamos planetas similares a la Tierra, con la intención de encontrar condiciones de vida como las que tenemos en nuestro planeta, pero no podemos descartar que existan vidas en otros mundos que sean completamente distintas a la nuestra, que estén basadas en el metano por ejemplo, pero tenemos que empezar por algún lado y por el momento solo conocemos lo que hay en nuestro planeta azul.

Fuente: http://eurekaweb.idomyweb.com/pens201303kepler.html

Actualización 23/05/2014:

Dentro de una semana, desde que escribimos éstas líneas, el 30 de mayo de 2014, Kepler comienza una nueva aventura.

La nueva misión de Kepler, conocida como K2, le permitirá seguir buscando exoplanetas, y además observará cumulos estelares, estrellas viejas y jóvenes, galaxias activas y supernovas, y todo gracias a un ingenioso balanceao que dará al telescopio Kepler suficiente estabilidad para seguir estudiando el Universo.

Fuente: http://www.cosmonoticias.org/una-nueva-mision-para-kepler/