La vieja y olvidada sonda ISEE-3 sigue funcionando 36 años después

El 12 de agosto de 1978, la NASA junto a el entonces ESRO europeo lanzaba una sonda espacial cuyo objetivo era estudiar los vientos solares, y de paso probar los sistemas de comunicación y navegación de la época.

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La ISEE-3 O ICE tenía una órbita alrededor del Sol, para llevar a cabo su cometido, pero en 1986 el acercamiento del cometa Halley a la Tierra llevó la misión por otros derroteros.

La antigua Unión Soviética (URSS) estudiaría al cometa Halley con la pareja de sondas VeGa, Europa con su Giotto y Japón con las naves Suisei y Sakigake, mientras que Estados Unidos no tenía nada preparado, así que decidieron cambiar el rumbo de ICE para acercarlo al cometa Giacobini-Zinner, adelantándose a sus competidores e impidiendo quedar en rídiculo ante una sociedad volcada en el espacio por aquel entonces, en plena carrera espacial.

La idea de la NASA era adelantarse al resto de países en el estudio de un cometa, y apuntarse ese tanto, aún sabiendo que la sonda que enviaban no estaba diseñada para tal fin, y carecía del equipo científico para estudiar un cometa, pues su misión era muy distinta. La cuestión es que finalmente ICE se convirtió en la primera sonda en sobrevolar un cometa, pero como no pudo sacar ninguna imagen que lo probara dejó un sabor agridulce en el resto del mundo, que tuvieron que admitir la derrota, sin una miserable foto del cometa Giacobini-Zinner.

ICE

En 1986 pasó a 28 millones de kilómetros de la cola del cometa Halley, otro tanto que se anotó la NASA como triunfo, pero que el resto del mundo no dio ninguna importancia debida a la gran distancia.

En mayo de 1997 la NASA dió por concluida la misión de ICE y apagó todos sus instrumentos, excepto el transmisor de radio, para poder seguir a la sonda, y así comenzó un largo viaje en el más absoluto silencio y soledad, hasta que en 2008 volvió a ser captada una señal de la ISEE-3.

La sonda se volvía a acercar a la Tierra y su señal pudo ser captada, y se pensó en intentar recuperarla, sin embargo había un problema importante, para hacerse con el control de la nave se necesitaba la antigua tecnología que hacía ya muchos años había quedado obsoleta y había sido retirada en 1999.

La NASA valoró los costes de volver a la antigua tecnología y los beneficios científicos de recuperarla y finalmente optó por la decisión de que no merecía la pena el esfuerzo, a pesar de haber comprobado que sus 14 instrumentos a bordo están funcionando correctamente.

En la actualidad, un grupo de radioaficionados están intentando comunicarse con la vieja e incansable sonda, y de hecho, a comienzos de marzo consiguieron detectar su débil señal, pero lo complicado será que consigan hackear el software de ICE y activar sus sistemas, para permitir un encendido antes de agosto, y poder así situar a la sonda en la órbita terrestre.

ISEE orbita

En agosto la ISEE-3 se acercará a la Tierra, y veremos si finalmente tiene el final que se merece o no.

Si queréis ampliar la información sobre la historia de ésta vieja sonda, os recomendamos que leáis cualquiera de las dos primeras fuentes, y en la tercera podréis encontrar la última hora, con los avances de los radioaficionados que intentar recuperar el control de la sonda, así como los problemas que se están encontrando en su camino, entre ellos la propia NASA que no parece muy convencida de que le toquen sus sondas, aunque hayan decidido abandonarla para siempre. NASA incluso ha hecho firmar un acuerdo a Skycorp para tener bien atadas las reglas en la recuperación de la sonda.

Fuentes:

http://danielmarin.naukas.com/2014/04/01/ice-la-nave-interplanetaria-que-se-negaba-morir/

http://naukas.com/2014/05/09/llamando-isee-3-nos-oyes/

http://elprofedefisica.naukas.com/tag/isee-3/

Actualización 04/07/2014:

El pasado día 2 de julio, lograron encender los propulsores A y B de la sonda ISEE-3, el primer paso para la resurreción de la sonda, que la semana que viene se enfrentará al punto crítico, recuperar la órbita que tuvo en su misión inicial, desde donde podrá volver a estudiar los vientos solares.

Lugar para el optimismo entre quienes intentan recuperar a la vieja sonda, esperemos que termine con un final feliz, que os contaremos la semana que viene.

Mientras esperamos os recomendamos las dos entradas que tenéis abajo, dos miembros de Naukas, que han escrito sobre la vieja sonda. En cualquiera de ellas podréis leer sobre la situación actual y como está siendo la recuperación de la ISEE.

Fuentes:

http://danielmarin.naukas.com/2014/07/03/la-resurreccion-de-la-vieja-isee-3/

http://elprofedefisica.naukas.com/2014/07/04/susurros-desde-la-isee-3-vii/

Actualización 12/07/2014:

Finalmente no pudo traerse a la sonda ISEE-3 a la órbita terrestre.

Un fallo, todavía por determinar, ha imposibilitado la hazaña de recuperar completamente a la vieja sonda, que seguirá vagando en su órbita solar, aunque lo hará estudiando el viento solar, misión para la cual fue lanzada.

Lo cuenta en detalle Daniel Marín en Naukas.

Aunque se nos queda un sabor agridulce, ya que teníamos esperanza en la resurrección de la sonda, sin duda ha sido un gran reto y una aventura que ha merecido la pena.

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