Cultivando vegetales en el espacio

El pasado 20 de abril, a bordo del carguero no tripulado SpaceX, llegaba a la Estación Espacial Internacional (EEI) una serie de suministros para los astronautas y los experimentos que se llevan a cabo en la EEI, entre los que recibieron un invernadero para cultivar vegetales.

Las lechugas empiezan a brotar en el invernadero Veggie durante una de...

El objetivo de la NASA es experimentar en el cultivo de alimentos frescos en las condiciones del espacio, para que puedan ser consumidos por los astronautas, añadiendo valor nutritivo a sus dietas y permitiendo en el futuro poder ser un poco más autosuficientes y tener más productos frescos que echarse a la boca en una misión de larga duración, como por ejemplo cuando viajemos a Marte, que obligará a los astronautas a estar al menos entre 2 y 3 años fuera de la Tierra.

La primera cosecha, en la que se plantarán lechugas, está previsto que se pueda recoger a principios de junio, pero antes de que ningún astronauta la consuma deberan ser enviadas a la Tierra para su análisis, así que ésta primera cosecha no será consumida si no que servirá para detectar pudieran tener algún tipo de toxicidad o alguna bactería que pudiera afectar a las personas. Una vez sean recogidas se conegelarán para su transporte a la Tierra, seguramente en septimbre, donde serán minuciosamente analizadas.

La tarea de hacer crecer alimentos frescos en el espacio no es nada sencilla, ya que para conseguirlo hay que salvar evidentes obstáculos, tales como la gravedad cero o la falta de luz natural, muy importantes para las plantas.

Por el momento ya tienen el invernadero Veggie a bordo de la EEI, que será instalado el próximo 7 de mayo. Las lechugas serán plantadas al día siguiente, y a partir de entonces los astronautas tendrán una nueva misión: cuidar éstas lechugas y encargarse de que progresen de la mejor forma posible.

Para éste primer cultivo experimental (realmente no es el primero pues los rusos ya cultivaron y probaron algunos) se ha escogido un tipo de lechuga llamado Outredgeous ya que “germina bien, crece rápidamente, es tolerante con diferentes niveles de estrés ambiental, tiene un nivel bajo de bacterias, es atractiva y tiene buen sabor. Además, debido a que es una lechuga roja, tiene mayores niveles de antocianinas que otros tipos de hojas, por lo que puede tener beneficios nutricionales extras para la tripulación, suministrándoles una mayor cantidad de antioxidantes en su dieta”.

La variedad de lechuga 'Outredgeous' ha sido la elegida para el primer...

Estiman que dicho cultivo crecerá a un ritmo parecido al de la Tierra, con lo que han previsto que en un mes piensan que se podrá recoger lo plantado, aunque dicho crecimiento depende de multiples factores que pueden verse alterados por las condiciones del espacio (la disponibilidad de agua, los nutrientes, la luz, la temperatura y la atmósfera). La cuestión es que el invernadero Veggie cuenta con avanzados sistemas para luchar contra los inconvenientes del espacio, fruto de años de trabajo y experimentación en el pasado. Por ejemplo, las semillas son conoladas cuidadosamente para orientarlas de modo que las raíces crezcan hacia el suelo y los brotes hacia arriba, pues sin la gravedad sueles crecer de forma caótica. También se tiene cuidado con el riego, pues la ausencia de gravedad no permite regarlas como lo hacemos aquí en nuestro planeta.

En la actualidad los astronautas a bordo de la EEI ya cuentan con algunos alimentos frescos, ya que cada vez que llega un carguero se les  lleva alimentos de la Tierra, con lo que tienen una dieta mucho más variada y saludable que antiguamente.

Además Veggie ha sido diseñado con un contenedor transparente, para que los astronautas puedan ver crecer a las plantase interactuar con ellas, ya que se piensa que vivir con plantas tiene beneficios psicológicos para las personas, como relajarse o distraerse tras la dura jornada.

El invernadero tiene unos fuelles extendibles que le permiten tener un...

Cada unidad de invernadero puede cultivar hasta seis lechugas, o plantas de similar tamaño.

A medida que los brotes vayan crecienco, serán alumbrados por un panel de luces LED colocado en el techo de la caja, lo que les suministrará la luz necesaria para la fotosíntesis.

El sabor de las lechugas cultivadas en la EEI aún está por ver, pero se piensa que debería ser similar al sabor de las que crecen aquí en la Tierra, aunque tendremos que esperar ya que no lo sabremos hasta que termine éste curioso experimento.

Si todo sale bien, en el futuro se podrán plantar una gran variedad de plantas en el invernadero Veggie, de echo en éste primer experimento también se han incluido semillas de zinnia, que serán plantadas mientras se esperan los resultados del análisis de las lechugas.

Sólo nos queda esperar. Esperamos que en no mucho tiempo algunos restaurantes de lujo traigan vegetales desde la EEI para que podamos probarlas.

Bon appetit!

Fuente: http://www.elmundo.es/ciencia/2014/04/30/535fcf9522601d16438b4575.html?utm_source=twitterfeed&utm_medium=twitter

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