Superada la cifra de los 1.000 planetas extrasolares descubiertos

Tras casi 20 años de investigación, por fin podemos decir que hemos superado la cifra de los 1.000 planetas extrasolares descubiertos, al menos para el grupo WASP (Wide Angle Search for Planets), ya que la NASA no ha reconocido más que 919, cifra nada despreciable por otro lado, y es que los requisitos para confirmar un planeta varian entre unos organismos y otros.

Fue en los años 90 cuando se descubrió el primer planeta (51 Pegasi b), aunque inicialmente no fue considerado como planeta), y son ya más de 1.000 mundos encontrados fuera de nuestro Sistema Solar.

Los métodos para la detección de planetas extrasolares ha ido evolucionando durante éstas dos décadas, pero la mayor parte de los planetas descubiertos han sido mediante la detección indirecta, es decir, estudiando los efectos que provocan en su entorno, y mediante el tránsito, ésto es observándolos cuando pasan delante de su estrella.

De los 1.000 planetas descubiertos tan sólo unos 100 cumplen los requisitos de habitabilidad, es decir, ser rocosos y tener una masa entre una y diez veces la de la Tierra, pero la mayoría se encuentran fuera de la zona de habitabilidad de su estrella, o lo que es lo mismo están fuera de esa franja en la que las temperaturas podrían ser moderadas hasta el punto de albergar vida, y es que los que están demasiado cerca de su estrella están expuestos a temperaturas extremadamente altas, y los que están demasiado lejos se enfrentan a temperaturas gélidas, donde en cualquier caso la vida es muy poco probable, y tan sólo 12 de ellos son potencialmente habitables y candidatos a albergar vida realmente.

Haber cruzado la barrera de los 1.000 planetas descubiertos se lo debemos a misiones espaciales como CoRoT, que entre 2007 y 2012 detectó unos 30 planetas y cientos de candidatos, o Kepler, que descubrió 148 planetas y dejó casi 3.600 candidatos, en ambos casos se siguen analizando hoy día la gran cantidad de datos que recogieron durante su vida útil.

Entre todos los exoplanetas descubiertos hay algunos muy curiosos. Los hay que giran tan cerca de su estrella que se piensa que podrían estar cubiertos por océanos de magma, también los hay que giran en torno a varias estrellas al mismo tiempo, otros están compuestos por carbono y diamante, o incluso los hay en los que llueven piedras, metales o cristal.

Por el momento no hemos encontrado vida en otros mundos, pero las matemáticas y las estadísticas están a favor, ya que se estima que solamente en la Vía Láctea podrían existir unos 17 mil millones de planetas terrestres, aunque como decía hace unos días el más famoso astronauta español, Pedro Duque, “el Universo es demasiado grande para pensar que estamos solos, pero es tan grande que es muy probable que nunca encontremos a ninguna otra civilización“.

En el futuro la cifra de exoplanetas seguirá aumentando, con misiones como Gaia o TESS, que comenzarán a otear el Universo en los próximos meses.

Fuentes:

http://danielmarin.blogspot.com.es/2013/10/mas-de-mil-planetas-extrasolares.html

http://www.europapress.es/ciencia/noticia-mas-1000-planetas-extrasolares-sido-descubiertos-20-anos-20131023133203.html

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