Curiosity: Explorando Marte

Hace un año, en el pensamiento mensual de agosto, os contábamos todos los detalles acerca de la misión que llevó al ahora conocido rover Curiosity a Marte, y algunos detalles sobre el planeta rojo. Aquí os dejamos la entrada:

marte

Es posible que muy pronto descubramos por fin vida en otros planetas, y todo apunta a que los primeros indicios de vida van a ser en nuestro vecino Marte.

A día de hoy existen varios vehículos escudriñando el planeta rojo, y han detectado bastantes pruebas que hacen pensar en que no falta mucho para encontrarnos con vida fuera de nuestro planeta, y es que con toda probabilidad existen enormes masas de agua líquida en el subsuelo marciano, así como metano, que también podría estar produciéndose por motivos biológicos.

El pasado 6 de agosto de 2012, a las 7:31 de la mañana, aterrizó en Marte la Mars Science Laboratory, conocida como Curiosity.

curiosity

Al Curiosity le esperan al menos dos años de investigación por la superficie marciana, y podrá darnos gran información sobre el pasado y el presente de Marte, ya que consta de los instrumentos científicos más avanzados, y quizás nos saque de dudas sobre si hay o hubo vida en algún momento, y nos sirva para animarnos a una próxima misión tripulada de una vez por todas.

Pero profundicemos un poco y aprendamos más cosas sobre lo que sabemos de Marte y de Curiosity.

El “amartizaje” de Curiosity:

Os explicamos el complejo sistema de aterrizaje que tuvo lugar el día 6, a las 7:31h:

Sus predecesores, Spirit y Opportunity, llegaron a Marte usando un sistema de airbags, que no ha podido ser utilizado en el Curiosity, dado su gran tamaño y peso, con lo que la NASA ha tenido que inventar el siguiente mecanismo.

Desde la entrada en la atmósfera marciana, hasta su aterrizaje, el Curiosity tuvo que cambiar varias veces de configuración, para vencer lo que llamaron “siete minutos de terror”, y es que en ese tiempo tenía que pasar de 21.000 a 2,7 km/h.

Nada más entrar en la atmósfera, el Curiosity estaba dentro de una cápsula térmica, que le protegía de las altas temperaturas (1.600ºC), y unos propulsores comenzaron el descenso de velocidad, pasando de 21.000 a unos 1.600 km/h.

Alcanzada dicha velocidad, una carga explosiva liberó la cápsula térmica e hizo salir el enorme paracaídas, que consiguió descender la velocidad hasta los 320 km/h.

El Curiosity se encontraba entonces a unos 1.500 metros del suelo marciano, y el paracaídas se desenganchó, para dejar el rover en caída libre, donde entraron en funcionamiento ocho retropropulsores que consiguieron frenar la velocidad hasta los 3 km/h, cuando el Curiosity se encontraba ya a unos 20 metros del aterrizaje.

Entonces los propulsores se apagaron, para no levantar polvo, que podrían haber estropear los delicados instrumentos que lleva, y el Curiosity se separó del cuerpo principal de la nave, por medio de una grúa, y fue descolgado por unas cuerdas.

En ese momento el Curiosity desplegó sus ruedas, hasta ahora escondidas, hasta que tocaron la superficie del plantea rojo, lo que desencadenó la ruptura de las cuerdas, y la entrada en funcionamiento de los propulsores del cuerpo principal de la nave, para alejarlo a 450 metros de distancia, y evitar que impactara con el Curiosity.

Os dejamos por último un pequeño video explicativo del proceso: http://www.youtube.com/watch?v=wSd-VR7OmNM

Características de Marte:

En los inicios de su historia, Marte pudo haber sido muy parecido a la Tierra, pero el planeta rojo perdió su escudo magnético y se convirtió en lo que hoy es.

Dado que las órbitas de Marte y de la Tierra están en constante movimiento, la distancia entre ellos también varía, encontrándose a 59 millones de kilómetros en el afelio, y a 102 millones de kilómetros en el perihelio.

dimensionesmarte

Las dimensiones de Marte, respecto a la Tierra, son: diámetro 53%, superficie 28%, masa 11%.

La temperatura media en la superficie marciana es de -55º C, variando mucho entre los días y las noches, que pueden llegar a alcanzar los 20º C y los -100º C respectivamente.

Un día sideral marciano son 24 horas 37 minutos 22.7 segundos, debido a su rotación, y un año serían 687 días terrestres.

La atmósfera de Marte está compuesta fundamentalmente (95,3%) por dióxido de carbono, su capa de ozono es prácticamente inexistente, y el campo magnético marciano es muy débil, con un valor de unas 2 milésimas del terrestre.

La densidad de Marte es inferior a la de la Tierra, y por lo tanto la fuerza de gravedad también, con lo que un cuerpo en Marte pesa 1/3 de lo que pesaría en nuestro planeta.

La superficie del planeta rojo tiene enormes desiertos, cráteres de impactos, campos de lava, volcanes, cauces secos de ríos y dunas de arena.

topografiamarte

Se sabe que Marte tuvo agua líquida en el pasado, y se cree que hoy alberga agua helada en sus casquetes polares, y en parte del subsuelo marciano, lo que podría significar la existencia de vida microbiana o de pequeños microorganismos.

Satélites de Marte:

Marte tiene dos satélites naturales, Fobos y Deimos, descubiertos ambos por Asaph Hall, en agosto de 1877, que por sus reducidos tamaños se cree que ambos son asteroides capturados.

El primero mide 27 x 21 x 19 km y gravita a 6.100 km de altitud, y el segundo mide 15 x 12 x 11 km gravitando a 20.000 km de altitud.

Pese a su cercanía a Marte, sus pequeñas dimensiones impiden que sean prácticamente perceptibles, viéndose tan solo como puntos de luz desde la superficie  marciana.

OrbitasFobosyDeimos

Deimos, el más lejano, gira entorno a Marte de una manera similar a nuestra Luna, saliendo también por el este y con una velocidad parecida, sin embargo Fobos, gira en sentido contrario saliendo por el oeste, y con una velocidad mucho mayor a la que gira el planeta rojo, aproximadamente el doble, con lo que se le puede observar dos veces al día, concretamente cada 11 horas y 6 minutos.

FobosDeimos

Desde la superficie marciana siempre se observa la misma cara e Fobos, no obstante, ambos satélites no son siempre visibles desde el suelo marciano, y sólo se pueden ver desde determinadas latitudes del planeta, permaneciendo invisibles para otras.

Ambos satélites son porosos e irregulares, y tienen huellas de impactos en su superficie, a modo de cráteres, si bien Deimos es algo más liso, y también en los dos se cree que hay hielo, pero no se sabe con certeza si podría existir agua líquida en ellos.

Fobos está condenado a desaparecer, ya que es atraído por el planeta rojo, y dentro de unos cuantos millones de años acabará colisionando con él.

Lugares de Marte:

Se conoce como los Montes de Tharsis a un grupo de volcanes, entre los que se encuentran los más grandes del Sistema Solar. Esta región se eleva 10 kilómetros sobre las tierras que le rodean y abarca unos 30 millones de kilómetros cuadrados, es decir, una quinta parte de la superficie del planeta rojo.

tharsisLos volcanes que componen ésta región de Tharsis son: Monte Ascraeus, Monte Pavonis y Monte Arsia, alineados y a la derecha de la imagen, y el majestuoso Monte Olimpo, a la izquierda, que es el mayor volcán del Sistema Solar, con una altura de 25 km (más de dos veces y media la altura del Everest sobre un globo mucho más pequeño que el de la Tierra) y con una base que tiene una anchura de 600 km.

olimpo

Un poco más al norte, también en la zona de Tharsis, está Alba Patera, otro enorme volcán, de unos 1.600 kilómetros de diámetro, pero con sólo 6 kilómetros de altura, convirtiéndolo en el volcán más grande del Sistema Solar, en cuanto a área y volumen.

El Valle Marineris es un enorme sistema de cañones, que se encuentra en el ecuador de Marte, justo al este de la región de Tharsis, con una longitud de 4.500 km., una anchura de hasta 500 km. y una profundidad de hasta 11 km. Para hacerse una idea de su tamaño descomunal, decir que si multiplicásemos el Gran Cañon del Colorado por siete, seguiría siendo más grande el Valle Marineris de Marte, que es la mayor grieta del Sistema Solar conocido.

vallemarineris

Misiones a Marte:

Desde octubre de 1960 se han hecho numerosas misiones a Marte, sin embargo, no nos acercamos al planeta rojo hasta julio de 1965, cuando la Mariner 4, enviada por la NASA, consiguió las primeras fotos cercanas al planeta.

En 1969, la Mariner 9, se convirtió en la primera sonda espacial en entrar en la órbita marciana, y en noviembre de 1971, dicha sonda, se convierte en el primer satélite de Marte, consiguiendo captar las grandes tormentas de polvo que hacen oscurecer todo el hemisferio sur del planeta.

En diciembre de 1971, la Unión Soviética, consiguió depositar sobre la superficie marciana el primer vehículo de exploración controlado a distancia, que fue el Marsnik 3, aunque justo después de aterrizar falló y no pudo llevar a cabo su cometido.

En 1976, Estados Unidos envía dos vehículos exploradores, Viking 1 y Viking 2, que entre otros objetivos, realizaron experimentos para detectar vida.

En 1997 llega a Marte la Mars Pathfinder, que explorará la superficie durante 2 meses y cuyas exploraciones son televisadas a millones de personas.

En 2001, Estados Unidos envía la Mars Odyssey, que cartografía la superficie del planeta, estudiando elementos químicos y minerales, y descubre la existencia de hielo.

En 2003, mediante el Spirit y el Opportunity, enviados también por Estados Unidos, se consiguen hacer mediciones de las condiciones atmosféricas, confirmando que antiguamente se dieron condiciones para la vida.

Desde marzo de 2006, la nave Mars Reconnaissance Orbiter , está buscando agua.

A finales de mayo de 2008, la sonda Phoenix aterrizó en el polo norte de Marte.

En la actualidad hay seis instrumentos espaciales fabricados por el hombre investigando Marte: Los Rover Spirit y Opportunity, y el Phoenix (Lander), todos ellos sobre la superficie del planeta rojo, y las tres sondas orbitales: Mars Odyssey y Mars Reconnaissance Orbiter de los Estados Unidos y Mars Express de la Agencia Espacial Europea.

Obviamente hay que sumar el citado Curiosity.

Sobre Curiosity:

Encontrar vida en otros planetas ha sido sin duda uno de los anhelos de la Humanidad, y podríamos estar apunto de conseguirlo, a través del Mars Science Laboratory, o Curiosity, como también se le conoce, que es un vehículo dirigido (Rover) dotado de los mayores avances tecnológicos mandados al espacio hasta la fecha, y que fue lanzado por la NASA el 26 de noviembre de 2011, y tras un viaje de nueve meses y 250 millones de km aterrizó en el planeta rojo el pasado 6 de agosto de 2012.

Los objetivos de la misión son: buscar indicios de vida, ya sea actual o pasada, medir el clima, recoger y analizar muestras geológicas, y por último preparar una próxima misión en la que un humano pise por primera vez el planeta rojo.

curiosity2

Con 930 kilos de peso y 2,7 metros de longitud, el Curiosity está diseñado para superar objetos de hasta 75 cm de altura, si bien la velocidad no es elevada, alcanzando como máximo los 90 metros/hora.

Cuenta con un generador termoeléctrico de radioisótopos que genera la electricidad necesaria para moverse, varias cámaras, que permitirán conseguir imágenes y videos de máxima calidad, espectrómetros, diversos instrumentos para analizar las muestras que recoja, detectores de radiación, una estación meteorológica, capaz de medir la presión atmosférica, la humedad, la dirección y fuerza del viento, así como la temperatura ambiental y los niveles de radiación ultravioleta, y un último instrumento que medirá la densidad y temperatura de la atmósfera marciana en el descenso.

Tras diez años de investigación, en el que han participado 5.000 personas,  y más de 2.500 millones de dólares invertidos, el Mars Science Laboratory tratará de arrojar algo de luz sobre si ha habido o hay vida en Marte, para lo cual necesitan descubrir agua en estado líquido, y estudiará cuales son las fuentes de metano que se han detectado en anteriores misiones, y que podrían ser de origen geológico o biológico.

Algunos de los hitos que ha conseguido Curiosity:

11 de Octubre de 2012: El Curiosity ha encontrado una extraña roca que pudiera tener origen volcánico, aunque todavía es pronto para asegurarlo.

La roca, que recibe el nombre de “Jake Matijevic”, tiene el tamaño de una pelota de fútbol, aunque con forma triangular, y en los primeros análisis realizados por el Curiosity parece que tiene una composición química inusual y más variada de lo previsto, si la comparamos con otras rocas marcianas encontradas en anteriores misiones .

Además su composición es similar a algunas rocas que se pueden encontrar en las zonas volcánicas de nuestro planeta, con lo que se piensa que puede provenir del manto del planeta, tras la cristalización del magma.

Por el momento se sabe que la roca tiene un alto contenido en feldespato y bajo nivel de magnesio y hierro.

Por otra parte, el Curiosity ya está analizando la arena marciana, y en los próximos días hará otro análisis, para posteriormente mandar los resultados del mismo al personal de la NASA.

Fuente: http://www.nasa.gov/mission_pages/msl/news/msl20121011.html

27 de Septiembre de 2012: El Curiosity ha encontrado restos de lo que parece un cauce seco de un río en Marte, lo que demostraría que en tiempos remotos fluyó el agua líquida por la superficie marciana, y las posibilidades de que la vida existiera crecen.

Los científicos de la NASA estudian la morfología de las piedras del cauce seco, para intentar averiguar más datos sobre la velocidad y la distancia del flujo de dicho río.

curiositycauceseco

Por el momento se piensa que el agua debía moverse a una velocidad de unos 3 pies por segundo, y que tendría una profundidad que cubriría entre el tobillo y la cadera.

Las formas redondeadas de algunas piedras del cauce indican que debieron ser arrastradas durante un gran recorrido, por lo que el río debió ser largo.

curiositycantos

Con éste descubrimiento se puede afirmar que existieron condiciones para la vida en el pasado marciano, no obstante, el Curiosity tiene su próxima parada en la pendiente del Monte Agudo, donde anteriormente se detectaron minerales de arcilla y sulfato, que pueden ser buenos conservadores del carbono, que generan los organismos con el paso del tiempo.

Fuente: http://www.nasa.gov/mission_pages/msl/news/msl20120927.html

22 de Agosto de 2012: Desde su aterrizaje en Marte, el Curiosity ha estado haciendo comprobaciones sobre el correcto funcionamiento de sus instrumentos, haciendo fotografías y analizando el subsuelo y la atmósfera. Hoy ha comenzado a dar sus primeros pasos por la superficie marciana.

6 de Agosto de 2012: A las 7:31 de la mañana, el Curiosity aterriza con éxito sobre la superficie del planeta rojo, y minutos más tarde, envía las primeras imágenes tras posarse en Marte:

primerasimagenesmsl martecolor1 martecolor2

Meteoritos:

La NASA tiene en torno a 60 meteoritos que supuestamente han caído de Marte, y algunos de ellos parece que pueden tener seres microscópicos fosilizados.

Analizamos algunos de ellos brevemente:

ALH84001: Encontrado en la Antártida, en diciembre de 1984, pesa 1,93 kg. Se estima que se formó hace unos 4.500 millones de años, y que llegó a la Tierra hace unos 13.000. Tiene unas formaciones parecidas a las bacterias, que para algunos investigadores podrían ser microorganismos fosilizados, y la NASA concluyó en 1996 que podría tratarse de una forma primitiva de vida que vivió en Marte hace 3.000 millones de años, sin embargo, se rebatió ya que podían ser bacterias adheridas durante el periodo que estuvo el meteorito en la Antártida.

ALH84001

Nakhla: Debe su nombre a la localidad donde cayó en junio de 1911, situada en Egipto. Al analizar éste meteorito, los investigadores observaron partículas esféricas de tamaño homogéneo, y se identificaron como estructuras celulares y secreciones exopoliméricas. También se encontró un alto contenido de carbón en forma de ramificaciones.

nakhla

Shergotty: También debe su nombre a la zona donde cayó, perteneciente a la India, en agosto de 1865. Este meteorito tiene un peso de 4 kg, está compuesto de piroxeno, y se estima que se formó hace 165 millones de años. Se puede apreciar la erosión que el agua ha hecho en él durante largo tiempo, y ciertas características hacen pensar a los científicos que pueda tener un cierto origen biológico.

shergotty

Fuente: http://eurekaweb.idomyweb.com/pens201208curiositymarte.html

Y hasta aquí hemos reflejado lo que fue el pensamiento mensual de nuestra viaje web.

Pero, con la intención de teneros al día sobre la última hora de los logros del rover Curiosity, vamos a ir añadiendo todas aquellas noticias de sus descubrimientos y hazañas en ésta parte final.

Última hora Curiosity:

27/08/2013 – Curiosity se mueve, por primera vez, de forma autónoma en Marte. El rover de la NASA ha tomado sus primera decisiones al recorrer el planeta rojo, sin intervención de las personas que normalmente guían sus pasos desde la Tierra. (Noticia en inglés: http://www.jpl.nasa.gov/news/news.php?release=2013-259).

Actualización: 24/06/2014:

Curiosity cumple su primer año marciano, o lo que es lo mismo, ya lleva 687 días terrestres explorando Marte.

Map showing curiosity's progress in a year

En todo éste tiempo el rover ha hecho importantes descubrimientos, entre ellos quizás el más importante ha sido confirmar que el planeta rojo tuvo las condiciones para albergar vida y que hubo agua corriendo por su superficie en un tiempo remoto.

También ha taladrado varias rocas y ha estudiado la atmósfera y la radiación, incluso ha tenido un problema con sus ruedas, que se han visto seriamente dañadas por su andadura sobre la superficie marciana.

Feliz cumpleaños Curiosity! Y que cumplas muchos más!

Fuentes:

http://www.europapress.es/ciencia/misiones-espaciales/noticia-curiosity-completa-primer-ano-marciano-20140624120749.HTML

http://www.agenciasinc.es/Noticias/Curiosity-viaja-por-antiguos-glaciares-marcianos

http://www.nasa.gov/press/2014/june/nasa-s-mars-curiosity-rover-marks-first-martian-year-with-mission-successes/index.html#.U6i7K41dV6-

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